駒大苫小牧―早稲田実(06年決勝)

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優勝を決め喜ぶ、斎藤佑樹投手(手前)ら早稲田実の選手たち

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準優勝に終わったが、田中将大投手を胴上げする駒大苫小牧の選手たち

駒大苫小牧(南北海道)000 001 002|3

早稲田実(西東京)  110 001 10×|4

■早実初V 再試合、駒大苫小牧の3連覇阻む

 第88回全国高校野球選手権大会(朝日新聞社、日本高校野球連盟主催)は21日、兵庫県西宮市の阪神甲子園球場で5万人の観衆を集めて37年ぶり2度目の決勝再試合があり、27回目出場の早稲田実(西東京)が駒大苫小牧(南北海道)を4―3で破って初優勝を果たし、全国4112校の頂点に立った。駒大苫小牧は中京商(現中京大中京=愛知)以来となる73年ぶり2度目の3連覇は果たせなかった。

 東京勢の優勝は第83回大会の日大三(西東京)以来、6度目。早稲田実と駒大苫小牧は20日にも決勝を戦い、延長15回を終えて1―1で規定により引き分け、この日の再試合となった。

■仲間信じ4連投

 9回2死、早稲田実の斎藤が打席の駒大苫小牧のエース田中に対し力を振り絞る。118球目。144キロの直球で空振り三振。両手を突き上げた斎藤を中心に早稲田実選手の歓喜がはじけた。

 4連投の斎藤はこの2日間、一人で296球を投げ抜いた。ピンチにも表情を変えなかった右腕が優勝にひたすら泣いた。「疲れはあった。でも人生最大の幸せな一日です」。昨夏、西東京大会準決勝で感情の起伏を突かれて打ち込まれコールド負け。以来、どんなことがあってもポーカーフェースを決めてきた。

 ピンチにも動揺が表に出ない理由を斎藤は「仲間を信じる心が余裕を生んだ」と明かす。6回に本塁打を許し1点差に追い上げられると、すかさず野手から「1点ぐらい取り返してやる」と声が飛んだ。その裏、言葉通りに味方が捕手白川の適時打で1点を加えた。

 チームの結束力を生んだ試合がある。今年3月31日。選抜大会準々決勝で横浜に3―13で完敗した。マウンド上で踏ん張る斎藤の姿を見て、チームは考えた。「走塁判断を磨いて、長打力のなさを補おう」。この日の7回2死二塁。4番後藤の左前安打で二塁走者の川西が判断よくホームへ滑り込んだ。「ぼくらの野球が出来た」と川西は胸を張る。

 第1回大会(15年)から参加し、王貞治・プロ野球ソフトバンク監督らが輩出した早稲田実。第11回(25年)と、荒木大輔(西武コーチ)を擁した第62回(80年)の2度、準優勝に終わった。その壁を越えた。「大先輩たちが成し遂げられなかったことをできてうれしい」。斎藤が喜ぶ。

 そんな歓喜に沸く早稲田実ベンチをじっと見つめる選手がいた。2日間で249球を投げた田中だ。「悔いはない」。淡々と語った。

 大会史上、2校目となる3連覇がかかった試合だった。3大会連続で決勝に進んだのは、7〜9回大会の和歌山中(現桐蔭)、3連覇した中京商、65〜67回の桑田真澄(巨人)と清原和博(オリックス)を擁したPL学園(大阪)、そして駒大苫小牧だけ。香田監督は「1回目より2回目、さらに3回目のほうが周りの意識もあり厳しかった」と言った。全国選手権の連勝は14で止まった。

 スタンドに人気が消えたころ、両校ベンチ前で胴上げが始まった。「同世代で一番いい投手」(斎藤)、「最後まで力を残すところにすごさがあった」(田中)。相手エースをたたえた2人の姿も、それぞれの輪にあった。(渋谷正章、五十嵐聖士郎)

■<球音>最後に田中君に勝てた

 早稲田実の斎藤は、こみ上げるものをこらえられなかった。初優勝の心境を聞かれても、いつもマウンドで手にする水色のハンカチを口に当て、すぐには話せなかった。

 「僕が試合でポーカーフェースなのは、自分の気持ちを表に出すと投球が乱れるから」といい、クールを装ったエース。

 次々にわいてくる喜怒哀楽を抑え、打者に集中する作業の連続が、どれほどつらかったか。もう投げなくていいと解放されたとき、様々な思いがせきを切ってあふれた。

 9回、先頭に安打を許し、続けて初球をバックスクリーン左に打ち込まれた。「やばいと思ったが、どっちにしろ3アウトを取らないといけないんだから」

 本間篤から三振を奪い、岡川を二飛に取ったときだ。笑みが浮かんだ。それはほんの一瞬。そんな自分をとがめるように表情は消えた。打席には2試合の決勝で投げ合う田中が立っている。

 スライダー、直球を6球投げて2―1。4球目はボールだったが、147キロの直球を見せていた。7球目の前、丹念にマウンドを整えた。「これで最後だと感謝の気持ちを込めた」。ウイニングショットは速球。空振り三振で歓喜を呼んだ。

 「あそこで三振を取り、田中君に勝てたと実感した」

 7試合に先発し、6試合で完投。1回戦で打者2人だけマウンドを譲ったものの、計948球で、全207アウトはみずからの右腕で奪った。

 「ほかの投手がほえたりするように、自分のポーカーフェースにも計り知れない力があります」。すまし顔の鉄腕がかもす迫力に、数々の強豪は屈していった。
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